Muchos grupos de jóvenes, sin adscripción a gobierno alguno, alrededor del mundo están fundando zonas de desarrollo tecnológico e innovación. Lo hacen entre amigos o grupos conocidos de competidores o asociados en el área de la innovación, ciencias y tecnología en el que trabajan.La idea es crear áreas de trabajo integrales a partir de pocos recursos, con distintas empresas y un ambiente interesante que fomente el intercambio de ideas y la sana competencia. Pero ¿por qué esta inquietud de reunirse con potenciales competidores y qué se puede aprender de ellos?

Al trabajar en un área tan competitiva muchas empresas nacientes se encuentran aisladas de las principales corrientes de pensamiento y líneas de desarrollo de nuevas tecnologías, así como de la posibilidad de negociar beneficios de las regiones en donde llevan a cabo su vida comercial.  Para combatir esto hacen uso de un concepto que no es nuevo. La clusterización es el fenómeno por el cual las empresas de la misma industria se reúnen en áreas próximas. Es particularmente evidente en industrias como la banca. Centros bancarios en ciudades como Londres y Nueva York han prosperado durante siglos. Cientos de bancos se agrupan allí, muy juntos y a poca distancia el uno del otro. Esto hace que sea más fácil para los clientes elegir entre ellos, y puede ser pensados para actuar en contra de los intereses de cada banco individual.

Los economistas explican la clusterización como un medio para pequeñas empresas para disfrutar de algunas de las ventajas de las economías de escala generalmente reservadas para las grandes empresas. Un terreno virgen aislado en una región deprimida, donde las subvenciones del gobierno son abundantes puede traer a una empresa joven beneficios inmediatos. Pero en el largo plazo, la empresa naciente puede estar mejor presionándose a sí misma por estar en una costosa pieza de bienes inmuebles urbanos en las proximidades de un número significativo de sus competidores.

Por cercanía geográfica entre sí, las empresas son capaces de beneficiarse de las cosas tales como la piscina del barrio, los conocimientos técnicos y trabajadores cualificados; su fácil acceso a los proveedores de componentes y sus canales de información (tanto las formales, como las revistas, y las informales como chismes de todos los días en los bares de la cuadra). Los cluster industrializados en la antigua Inglaterra de la Revolución Industrial eran comunes. Staffordshire fue el hogar de muchos talleres de cerámica, tantos que la región todavía se conoce hoy en día como “la Alfarería”. La ciudad de Nottingham fue el hogar de muchas encajeras, Luton de sombrereras, y así sucesivamente.

Clusters modernos de alta tecnología a menudo se reúnen alrededor de universidades de prestigio sobre cuya investigación se pueden apoyar. Silicon Valley se encuentra cerca de la Universidad de Stanford, por ejemplo, y las agrupaciones de alta tecnología similares se reunieron alrededor del MIT cerca de Boston en los Estados Unidos y alrededor de la Universidad de Cambridge en Gran Bretaña.

Uno de los cluster más famosos es el de la industria del cine de Hollywood. Cuando el sistema de gran estudio de cine se separó en la década de 1930 se fracturó en un gran número de lo que eran esencialmente las pequeñas empresas especializadas y autónomos. La agrupación en Hollywood permite que cada una de estas pequeñas unidades de beneficiarse como si tuviera la escala de un estudio de cine avanzado, pero sin las rigideces de la jerarquía salarial de los estudios y la mano de obra sindicalizada.

En algunos casos, los servicios auxiliares que se desarrollaron para dar servicio a los clusters industriales se han mantenido en su posición y se convirtieron en nuevas industrias vibrantes mucho tiempo después de que su industria cliente original se ha desvanecido. Cerca de Birmingham, en Gran Bretaña, por ejemplo, el grupo de empresas de servicios de automóviles de la industria que creció cuando la ciudad era una fuerza en la industria se ha convertido en un elemento importante en el desarrollo de la Fórmula Uno y otros negocios de vehículos especializados.

Que la clusterización no es un fenómeno cuyo tiempo ha pasado se demuestra por Silicon Valley de California. Nuevas TI e Internet, cientos de empresas siguen aspirando reunirse allí a pesar de los altos precios de la propiedad local y el peligro de terremotos. Irónicamente, se encuentran con que gran parte de la información más valiosa que obtienen no viene por vía electrónica, sino de las reuniones cara a cara.

Michael Porter, profesor de la Harvard Business School, ha examinado recientemente este avivamiento aparentemente paradójico de clusters industriales. En teoría, dice, la ubicación ya no debe ser una fuente de ventaja competitiva en una era de competencia global, el rápido transporte y telecomunicaciones de alta velocidad. Las empresas cada vez más globales del mundo deben ahora estar por encima y más allá de la geografía. Sin embargo, está claro que no es así.

Porter da varios ejemplos, incluyendo la industria vinícola en el norte de California y el negocio de la floricultura en los Países Bajos. Los Países Bajos no serían la primera opción natural para cualquier persona que comienza un negocio de la floricultura hoy si no fuera por el hecho de que el negocio ya está ahí. Esta es una gran ventaja competitiva para un nuevo operador, que puede beneficiarse de cosas tales como las subastas holandesas de flores sofisticadas, las asociaciones de cultivadores de flores y centros de investigación avanzados del país.

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